猫为什么要吃老鼠,首先要从猫的饮食谈起。和杂食性的狗不一样,猫是纯粹的肉食动物(obligate carnivore),这在猫的结构和生理上有很好的体现。结构上最明显的是猫的牙齿和消化系统。从牙齿结构来看,猫的犬齿特别粗和长,这样的结构适合于捕捉猎物,而且位于后方的上下臼齿形状形成了和剪刀类似的结构,上下闭合时能有效切割猎物,但是相对于「切割、咬碎」来说,猫牙齿的咀嚼功能就差多了。

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所以对于猫来说,高纤维难消化的植物是无法在口腔进行初步分解的。从消化系统来看,猫的肠道相对于人来说很短,没有很多的储存空间,所以就要求食物容易消化并且能量高,非常适合蛋白的消化。生理上就和猫产生的消化酶有关系,猫能产生很多消化蛋白和脂类的消化酶,同时也就能消化各种糖类(淀粉、纤维等)的消化酶,但是猫并不能完全依赖后者提供足够的能量。猫并不能自己合成某些物质,如牛磺酸和维他命A,需要从别的动物里面摄取。所以,在饮食的需求来说,猫自身的结构和生理特点需要高蛋白的食物,而各种小型动物就是非常好的选择,其中包括老鼠。

那么喜爱而且一定要吃肉的猫,是不是一定就要吃老鼠呢?当然不一定,很多时候我们都有听说「鸟窝让猫给扒了」,就证明猫并不是单单喜好老鼠的。实际上关于猫的猎物曾经有过专门的研究,研究人员为了弄清楚家猫对野生动物的影响而采用问卷的方式调查了猫带回家中的捕食动物,结果发表在2003年的Mam-mal Review。结果显示,猫带回家的猎物中,哺乳类占了9%,鸟类4%,两栖类4%,爬行类1%,还有鱼类和无脊椎动物。在哺乳类中,啮齿动物占了大概2/3,是所有动物的44.3%。而且研究人员还发现,年轻和体重较轻的猫,相比起年老和体重较重的猫,会捕捉更多的鸟类回来。可见,虽然鼠类占了猫的猎物很大一部分,但是除了它们,猫还是有很多其他选择的。

而且,从猫的驯养过程来看,很可能是「有老鼠吃」,才让野猫成了家猫,从而让我们问「为什么猫要捉老鼠」。因为家猫是由野猫演化而来,而野猫和虽然和其他大型猫科动物一样是肉食性动物,但它却是「孤独的捕食者」——它们并不群体猎食,因此也只会捕捉比自己体型小很多的动物。因为没有群体性,人不能作为「领导者」对猫进行驯化。而猫对于人类来说「实用价值」也不大,它不像狗一样可以驯化帮助捕猎,也不能像猪羊一样圈养提供动物蛋白。所以更可能的情况是,当人类社会发展到一定阶段,谷物的贮存和其他过剩的粮食引来了成群的老鼠,而一些「机会主义猫」也因为丰富的食物来源进入到人类社会中,开始在人类眼皮底下捉起老鼠并被养成各种好看的品种。这个观点在PNAS09年发表的文章From wild animals to domestic pets, anevolutionary view of domestication也被采用。

所以综合来看,猫捉老鼠并吃老鼠是符合自身的捕食行为和营养需求的,但老鼠并不是猫的唯一食物来源——各种鸟类和爬行类可能都会成为猫的猎物。而且,很可能正是因为老鼠在人类社会的猖獗,猫才主动走进我们,跟我们生活在一起。